Text by Panayotis Kasimis
Interview by Yuhui Liao-Fan

Yan Ming
© Yan Ming

Yan Ming’s photographs from “Country Of Ambition” offer the viewer an ironic and, sometimes, cynical view of China. His pictures hint at both the industrialisation of the country, the increasing urban-rural divide, as well as the ability of the Chinese people to cope with this unprecedented change in their lives, with stoicism and a sense of humour writ large on their faces.

While many Chinese photographers are concerned with the social, economic and political situation of modern China, Ming created his own path. He focuses on ordinary, everyday people going about their day-to-day lives and creates multiple layered pictures, rich in narrative, and going beyond the obvious, to tell us something profound about his homeland’s culture, its history and traditions.

There is a tranquillity in Ming’s photographs that slow us down to view his world in a serene light. His clarity of vision and open mind is willing to recognise that Chinese aesthetics are unique. Deeply rooted in the past and indifferent to Western trends and fashions.

Yan Ming
© Yan Ming


What does “photography” mean to you?

Yan Ming: Photography is the way that I experience my life.

Can you tell us a little about yourself?

Y.M.: I was born in Bengbu, Anhui Province, and I studied Chinese in university. Now I live in Guangzhou, China. I had worked in music industry for ten years after I graduated. I worked in Southern Metropolis Daily from 2001 to 2007, and The Southern Daily from 2007 to 2010. Now I am a freelance photographer.

Can you describe your work? How would you define your photographs?

Y.M.: My work is an experience; where I am unrestrained as I observe and watch. I am unrestrained, and I do not imprison myself with restrictions. As long as I can get to it, the location of my photo shoots is any place in China. I’m willing to be just a laborer as I photograph the worlds that I love best- ordinary people and the natural world. I want to calmly look upon this ever-changing era with modern eyes. I hope that I can always retain sincerity and that I will work with purity and trueness. While others fear that their work is not western or trendy, I worry that my work is not Chinese or classical. China’s unique culture, history, nature, and the persevering spirit that I inherited from my ancestors has shaped my style of photography. It has led me to feel what changes and what doesn’t.

Are the technical aspects as important or what really matters is only the final result?

Y.M.: The image itself and the material media by which it is presented are both important.

How Chinese photography has evolved over the years? How would you describe the recent history of photography in China?

Y.M.: The sense of calmness, subjectivity, and distance has been strengthened in the Chinese modern photography. Some works are gradually detached from the control of the system and ideology which have been in place for a rather long time. We have to admit that this is a move towards the global trend.

Do you think is fundamental to live in a big and important city, or -for example thanks to Internet- the city in which you live is no longer a constraint?

Y.M.: Geographic location is not important at all. In China, the problem is whether you can be in the right status to take the photographs. Time availability and economic condition is a precondition. For example, in order to keep ends meet, some photographers cannot enjoy even for 15 days of a year taking photographs purely for him or herself. Thus he or she can only be an amateur photographer. Only after the Chinese photographers can have the basic economic conditions and sufficient time to do the artistic creation, it is meaningful to discuss the environment and future of the photography in China.

What are your sources of reference for contemporary photography in China?

Y.M.: I love just walking, not books.

There are over 80 photographs in this series in Yan Ming’s website.

YAN MING | “Country of Ambition”

Κείμενο: Παναγιώτης Κασίμης
Συνέντευξη: Yuhui Liao-Fan

Οι φωτογραφίες του Yan Ming από το ” Country Of Ambition” προσφέρουν στον θεατή μια ειρωνική και, μερικές φορές, κυνική άποψη της Κίνας. Οι εικόνες του υπαινίσσονται τόσο την βιομηχανοποίηση της χώρας, όσο και τον αυξανόμενο αστικό-αγροτικό διαχωρισμό, καθώς και την ικανότητα του κινέζικου λαού να αντιμετωπίζει αυτή την άνευ προηγουμένου αλλαγή στη ζωή του, στωικά και μια αίσθηση του χιούμορ αποτυπωμένη στα πρόσωπά τους.

Ενώ πολλοί σύγχρονοι Κινέζοι φωτογράφοι ασχολούνται με την κοινωνική, οικονομική και πολιτική κατάσταση της σύγχρονης Κίνας, ο Ming χάραξε τη δική του πορεία. Επικεντρώνεται στους απλούς, καθημερινούς ανθρώπους που ασχολούνται με την καθημερινή τους ζωή, και δημιουργεί πολυεπίπεδες εικόνες, πλούσιου αφηγηματικού χαρακτήρα, που υπερβαίνουν το προφανές, για να μας πουν κάτι βαθύτερο για τον πολιτισμό, την ιστορία και τις παραδόσεις της πατρίδας του.

Υπάρχει μια ηρεμία στις φωτογραφίες του Ming που μας επιβραδύνει, κάνοντάς μας να δούμε τον κόσμο του λουσμένο σ’ ένα γαλήνιο φως. Η σαφήνεια του οράματος και το ανοιχτό μυαλό του είναι πρόθυμα να αναγνωρίσουν ότι η κινεζική αισθητική είναι μοναδική. Βαθιά ριζωμένη στο παρελθόν και αδιάφορη για τις δυτικές τάσεις και μόδες.


Τι σημαίνει “φωτογραφία” για εσάς;

Yan Ming: Η φωτογραφία είναι ο τρόπος που βιώνω τη ζωή μου.

Μπορείτε να μας πείτε λίγα πράγματα για σας;

Y.M .: Γεννήθηκα στο Bengbu της επαρχίας Anhui, και φοίτησα Κινέζικα στο πανεπιστήμιο. Ζω στην Guangzhou της Κίνας. Δουλέψα στη μουσική βιομηχανία για δέκα χρόνια μετά την αποφοίτησή μου. Εργάστηκα στο Southern Metropolis Daily από το 2001 έως το 2007 και το The Southern Daily από το 2007 έως το 2010. Σήμερα, δουλεύω ως freelance φωτογράφος.

Μπορείτε να περιγράψετε το έργο σας; Πώς θα ορίζατε τις φωτογραφίες σας;

Y.M: Η δουλειά μου είναι μια εμπειρία, κατά την οποία είμαι ελεύθερος να παρατηρώ και να παρακολουθώ. Είμαι ελεύθερος, και δεν φυλακίζω τον εαυτό μου με περιορισμούς. Βγάζω φωτογραφίες σ’ οποιοδήποτε μέρος στην Κίνα, εφ’ όσον μπορώ να φτάσω σ’ αυτό. Είμαι πρόθυμος να είμαι απλώς ένας εργάτης, καθώς φωτογραφίζω τους κόσμους που αγαπώ περισσότερο – τους απλούς ανθρώπους και τον φυσικό κόσμο. Θέλω να κοιτάζω ήρεμα αυτήν την συνεχώς μεταβαλλόμενη εποχή με σύγχρονα μάτια. Ελπίζω να μπορώ πάντα να διατηρήσω την ειλικρίνεια μου και να εργαζομαι με καθαρότητα και αλήθεια. Ενώ άλλοι φοβούνται ότι το έργο τους δεν είναι δυτικό ή μοντέρνο, ανησυχώ μήπως το έργο μου δεν είναι κινέζικο ή κλασικό. Η μοναδική κουλτούρα, η ιστορία, η φύση και το επίμονο πνεύμα που κληρονόμησα από τους προγόνους μου έχουν διαμορφώσει το φωτογραφικό μου ύφος, και αυτό με οδήγησε στο να αισθάνομαι τι αλλάζει και τι όχι.

Το τεχνικό μέρος, είναι εξίσου σημαντικό ή αυτό που πραγματικά έχει σημασία είναι μόνο το τελικό αποτέλεσμα;

Y.M: Τόσο η ίδια η εικόνα όσο και τα υλικά μέσα από τα οποία παρουσιάζεται, είναι εξίσου σημαντικά.

Πώς έχει εξελιχθεί με τα χρόνια η κινεζική φωτογραφία; Πώς θα περιγράφατε την πρόσφατη φωτογραφική ιστορία στην Κίνα;

Y.M: Η αίσθηση της ηρεμίας, της υποκειμενικότητας και της αποστασιοποίησης έχει ενισχυθεί στη σύγχρονη κινεζική φωτογραφία. Κάποια έργα αποκόπτωνται σταδιακά από τον έλεγχο του συστήματος και της ιδεολογίας, που υπάρχουν εδώ και πολύ καιρό. Πρέπει να παραδεχτούμε ότι πρόκειται για μια κίνηση προς την παγκόσμια τάση.

Πιστεύετε ότι είναι ιδιαίτερης σημασίας να ζει κανείς σε μια μεγάλη και σημαντική πόλη ή – για παράδειγμα, χάρη στο διαδίκτυο – η πόλη στην οποία ζει δεν αποτελεί περιορισμό, πλέον;

YM: Η γεωγραφική θέση δεν είναι καθόλου σημαντική. Στην Κίνα, το πρόβλημα είναι αν μπορείς να είσαι στη σωστή κατάσταση για να βγάλεις φωτογραφίες. Η διάθεση χρόνου και η οικονομική κατάσταση αποτελούν προϋπόθεση. Για παράδειγμα, για να μπορέσουν να τα βγάλουν πέρα, κάποιοι φωτογράφοι δεν μπορούν να απολαύσουν ούτε για 15 μέρες το χρόνο, το να φωτογραφίζουν καθαρά για τον εαυτό τους. Κατά συνέπεια (για να το κάνουν αυτό) παραμένουν ερασιτέχνες φωτογράφοι. Μόνο εφόσον οι Κινέζοι φωτογράφοι μπορούν να έχουν τις βασικές οικονομικές συνθήκες και επαρκή χρόνο για να κάνουν καλλιτεχνική δημιουργία, έχει νόημα να συζητήσουμε για το περιβάλλον και το μέλλον της φωτογραφίας στην Κίνα.

Ποιες είναι οι επιρροές σας από τη σύγχρονη φωτογραφία στην Κίνα;

YM: Μου αρέσει απλώς να περπατάω, όχι τα βιβλία.